Il manque un siège…

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Le XVIIIe siècle est l’époque des polygraphes. La diffusion des machines typographiques dans les capitales européennes suscite l’avènement d’auteurs qui s’attellent avec enthousiasme à divulguer les connaissances humaines. Parfois vrais savants, parfois autodidactes, d’une productivité souvent ahurissante, ils décrivent et théorisent tout ce qui excite leur curiosité en travaillant directement avec les imprimeurs. Les frontières des sciences étant encore plutôt floues, il arrive que des traités botaniques soient l’œuvre de juristes, des manuels de chirurgie de journalistes ou que des recueils d’anecdotes polissonnes soient signés par de sérieux lexicographes…

Leur style est parfois alerte, parfois prolixe et confus. Honoré Lacombe de Prezel (1725-1790), fils d’épicier et frère d’imprimeur, appartient légitimement à cette tribu laborieuse. Auteur d’un Dictionnaire du citoyen, fatras d’informations sur le commerce et l’agriculture de l’époque, il nous a laissé aussi un Dictionnaire d’anecdotes, historiettes, naïvetés, saillies, reparties ingénieuses, etc. Avouez qu’un titre pareil ne peut qu’annoncer de bonnes surprises. Les deux volumes en question sont bourrés de courts récits, dont la véracité est bien sûr invérifiable mais qui, tous, témoignent de l’inventivité du genre humain. À l’article «ambassadeur», une histoire mérite d’être transcrite en entier, comme nous le faisons ci-dessous.

La résonance avec les mésaventures de Charles Michel et Ursula von der Leyen est aussi frappante que la séculaire propension des monarques turcs – de Soliman à Erdogan – à humilier leurs invités. Loin de moi l’idée d’en tirer une morale.

Voici plutôt quelques réflexions en pagaille:

1) Soliman devait être plus drôle qu’Erdogan ;

2) nos représentants sont moins prompts que ceux de Charles Quint;

3) à l’époque on risquait sa vie plus souvent et cela contraignait à des ripostes inventives, nécessaires pour survivre;

4) les institutions bien établies ne favorisent pas l’épanouissement de personnalités originales;

5) les capacités d’adaptation et d’esquive sont peu répandues en Occident;

6) il est conseillé d’avoir vécu dans des milieux disparates pour apprendre à exercer sa réactivité;

7) un geste, une poignée de secondes peuvent décider d’un destin humain ou national.

P.-S. Il m’est arrivé en écrivant ces chroniques de me servir d’artifices rhétoriques qui se jouaient de la vérité. Ce n’est absolument pas le cas pour celle-ci: le texte de Lacombe de Prezel m’a été signalé par deux amies érudites, Sophie Basch et Laura Bossi. Quant au récit, il apparaît à la page 13 du premier volume.

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